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经济学人:台积电为何能独善其身


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半导体产业龙头台积电掌握了84%的最先进制程,提供全球最小、最有效率的晶片给苹果、阿里巴巴等科技大厂。随着通讯科技与云端运算领域快速扩展,高端晶片的需求水涨船高。台积电为此持续加码投资研发尖端科技。





台积电在最先进的5纳米制程,市占逾8成,遥遥领先竞争对手








台积电的策略成功了。去年,台积电营收480亿美元,营业利润高达200亿美元,市值5,640亿美元的台积电更是全球第11大最有价值的企业。



面对中美角力,台积电也展现出精明手腕应对地缘政治问题。靠著成为美中发展科技时不可或缺的角色,台积电成功躲过地缘政治冲突。2020年,台积电的营收中有62%来自北美客户、17%来自中国客户。



1987年成立的台积电,在最初的25年主要都在做朴实无华的低端微处理器,直到2012年首度拿下iPhone订单后才出现转变。苹果要求台积电尽可能精进制造技术,而且脚步要快,才能帮助苹果战胜其他手机品牌。



以重视商业机密著称的苹果,看上了台积电创办人张忠谋对保密的重视程度。所有进入台积电的访客都必须封闭笔电的USB接口,即使只是进到会议室也不例外。



两年后,台积电成为iPhone 6晶片的制造商,而iPhone 6是史上最热销的一款智能手机,共卖出2.2亿支。有些苹果的竞争者也是台积电的客户,他们愿意砸大钱换取和苹果一样厉害的芯片,台积电大赚一笔。



台积电靠这笔财富持续茁壮,最后成功取代了美国芯片龙头英特尔。目前台积电在高端芯片市场唯一的竞争对手只剩下韩国三星。



三星在后头苦苦追赶。卓越的制造能力,让贝恩策略库问公司(Bain)顾问汉伯里(Peter Hanbury)直言,台积电让摩尔定律(Moore’s Law)至少多撑了8到10年。



台积电的领先幅度持续扩大。台积电不断挹注资金打造尖端晶圆厂,大手笔的程度前所未见。今年一月,台积电宣布2021年资本支出,将较去年的170亿美元提高至250亿到280亿之间。4月,台积电再加码,数额拉高到300亿美元。未来三年,台积电预估将砸下1,000亿美元资本支出。今年的支出中,高达八成都会用来投资最新科技。



台积电也将停止降价。由于芯片市场通常只会不断调降价格,台积电此举等同于变相涨价。据报载,台积电执行长魏哲家表示公司将从今年12月起暂停降价,为期一年。研究机构IC Insights估算,台积电最高阶的晶圆价格是次阶的晶圆的二到三倍。





高阶制程夺下关键市占的速度愈来愈快








正向循环就此成形。台积电持续开发出最先进的技术,并订定较高价格,借此比其他厂商赚进更多利润,接下来再把这些钱投入研发下一代科技。这样的循环运转速度愈来愈快,四代以前,台积电花两年才把高端芯片占营收比重拉高到两成,最新一代的芯片只花六个月就达到同等占比。



2012年以前的十年间,台积电的营业利润年均成长率8%,尔后年均成长率提升至15%。如果加上客户自行设计委由台积电代工的晶片,台积电与它的客户总计掌握全球39%的芯片处理器市场,远高于2000年的9%,也比英特尔当年称霸时的市占率高得多。



芯片产业向来也以循环性强著称。蓬勃发展时,企业很容易加开过多产能,最终导致破产。



如果疫情过后,富裕国家的消费者不再像疫情期间,为了在家工作大量购买各种装置,台积电的获利将受到冲击。台积电资产负债表上的净现金只有130亿美元,以科技大厂来说,不算充裕的救急资金。为了建置最先进的晶圆厂,台积电光是过去六个月就发行了价值65亿美元的债券。



对台积电而言,最大的危机来自中美冲突。



了解芯片产业的业内人士透露,台湾政府鼓励包括台积电在内的所有芯片厂,将最先进的晶片产线留在台湾,避免受外部势力影响。因此,台积电总值570亿美元的长期资产中,有97%都根留台湾。那当中包含了所有最先进的晶圆厂。



台积电员工共56,800人,半数拥有硕博士学历,这当中有九成都在台湾工作。为了安抚美、中双方,台积电承诺将在两地投资设厂。但这项承诺怎么看都是一场外交大戏。



2018年在南京设立的厂区生产的是落后两到三代的产品,即将于2024年竣工开张的美国厂,虽然在设计上比南京厂更先进,但届时台积电必然已经在台湾做出新一代的晶圆了。





长期而言,台积电相关晶圆厂依然会继续设在台湾








《经济学人》预估,2025年以前台积电的晶圆厂与相关设备净值将约略达到现在的两倍,那当中将有86%继续设在台湾。



过去三年,美国政府开始破坏这份精巧的平衡。



美国加强出口控制,禁止任何使用美国设备的厂商供货给华为。2019年,华为是台积电仅次于苹果的第二大客户。美国的禁令颁布后,原本要给华为的芯片几乎都让OPPO等其他手机厂开心捧去了。



不过,未来美国如果要进一步限制台积电和中国做生意,中国可能也会出手干预。



拜登政府已经宣布投资500亿美元振兴国内芯片产业,这项计划未必能让英特尔重夺霸权,但计划内容可能包含对台积电施压,迫使台积电在美国建立最先进的厂房。



截至目前为止,中美双方都没有直接干预台积电的决策,或许是因为两方都认为现行手段最为适切,可以帮助他们达成各自的科技目标。然而,如果芯片制造的重要程度继续攀升,中、美就有可能出手了。

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